Sunday, January 29, 2017

Around Malta Part I

Why visiting Malta? So small, 2 days will be enough... is it worth flying there?

Blue Grotto
Carved by un-countable waves...
A few rocks surface in the middle of the Mediterranean between the Levant and Gibraltar, and between Sicily and North Africa. Sea currents and winds whirling around, few safe coves and harbors, a recipe for historic crossroads.

A small archipelago of 3 main islands have been the center of Mediterranean human traffic since prehistoric times. Only 3 rocks barely above the surface (highest point around 253 meters) are big enough to hold human presence. Comino, the smallest, maybe is today round the year populated thanks to technology (people goes there for work, or as tourists, no one really *living* there). Malta island is the biggest and most populated and the economic centre, but do not forget Gozo, the farm and barn of Malta: greener and with little best soil and pastures than the main island. In total 316Km2 for 394K inhabitants, making the country one of the most densely populated in the world [see here for a paper on the Geography of Malta].

If it is difficult to make sense of more than 10Km2, put this in perspective: in the main island, Malta, the longest direct path you can make, if you were a bird, it's just 27.3Km NW to SE, and 14.5Km W to E. Yet no clear idea? Buenos Aires city has a surface of 203Km2, New York has 784Km2! Heathrow airport has 12.14Km2!
malta islands

Yes, we are comparing a full country against cities, and an airport!

In that sense you can think why Malta is a touristic spot?
Comino Malta
Blue Lagoon - Comino

Regardless it is small surface as a country it is located in the middle of the Mediterranean. Does it make sense to travel there? A way to figure out why is reading The Great Sea by David Abulafia. Just as an starter.

Have you finished the book yet? If not here my summary explanation - why you should visit Malta!

Several civilizations raised and felt around the shores of the Mediterranean: Egyptians, Romans, Greeks, Phoenicians just to name a few of the old best known. To Venetians, Genoese, French, English and Ottomans to name another well known few, more modern.

The flow of sea currents across the Mediterranean, had made Malta a relevant place in the geography, culture and history of the Great Sea. With ample and protected bays for anyone that can control the land.

Around 7000 years ago neolithic farmers jumped from today Sicily to Malta. Followed by almost one thousand years of no big civilizations, suddenly the Temple Era started: around 4100 B.C. They lasted for several thousands years until in 2500 B.C. they disappeared. Until the 700 B.C. when the Phoenicians re-discovered Malta, used it as a stop over. In the 480 B.C. came the Carthaginians to pass the control to the Romans in 216 B.C.

Nothing last long, so after the implosion of the Roman Empire in the West started the Byzantium period from 400 A.D. to around the 870 A.D. The arabs then got into the picture until the christian european kings got back into the picture. The Normans conquered the inland in 1091 A.D. The semitic root started by the Phoenicians, continued by the arabs, was revamped as full christianization around 1249. Under the rule of the Kingdom of Sicily until 1530 and they were passed to the Order of Knights of the Hospital of St John of Jerusalem in perpetual lease. The Maltese Order.

In the 1500's Malta had to witness the struggle between incipient european states and the Ottoman Empire. Thanks to the early success of the Knights against the Ottoman Empire in 1565, rewarded lavishly by the occidental European powers and the Vatican gave to Malta the typical view that it is conserved today in many places. So much that in the last 400 to 600 years the architecture, art and churches do not show any influence from the Renaissance.
Malta architecture

Entangled in every intrigue of the changes of power in occidental Europe after the Great Siege of Malta in 1565, Knights surrender Malta to Napoleon in 1798, to surrender it again to the Navy of Admiral Nelson just 2 years later. And part of the Pax Brittanica they became.

Until the WWI and the WWII it had key geopolitical and military importance. With ships using coal and the Suez being like the aorta for the British Empire. Ships needed stop to refill water and coal in the pre-oil era and Malta port was key for the economic flow from the Far East to London. After WWI and the switch to diesel, no more stops and strategic importance diminished.

However with the start of WWII, its key geographic position strangled the logistic lines of Rommel in North Africa, and brought in the full rage of the Axis. With Italians and Germans participating in the longest siege of Malta from 1940 to 1943. Malta was the unsinkable carrier for the Brits, as Churchill liked to say (however the quote can be traced back to Sir Hasting Ismay in his memoirs:  "The British Isles had already proved a gigantic - and unsinkable aircraft-carrier. They now had to fulfil the additional role of a gigantic ordnance depot") (Also see Churchill and his special relationship with Malta).

With the end of WWII started another era for the Maltese: now of independence that finally came in September 21st 1964. And joined the European Union in 2004.

Those more than five thousands year of history are layered and interwoven in a delicate mosaic in those tiny islands, giving Malta (the whole archipelago) a strange topological feature: after a year living there, and two return trips for summer vacations, we still can find spots that we didn’t know before. We do not get tired of going back to the same places. And moving from point a to b, is like Alice down the Rabbit Hole, or the History tunnel: every meter you travel is like scalping layer after layer of history: visiting Malta is in itself a living museum of the past 6K years of human history around the Mediterranean.

Not convinced yet? It has great places to expend from April to November, escaping from the northern and awful European weather, and the best hostesses you can find: the Maltese people!

if approach that not convince you lets go in a future post for the more traditional approach of a touristic guide.

Wednesday, August 28, 2013

Ciao ciao Malta

Últimos recorridos y caminatas por lugares "comunes" en Malta. Después de un año la rotunda de Mosta, sus cafés y negocios a la sombra del imponente y majestuoso domo nos dicen Adiós...

Mosta Duomo

After a year wandering and driving around our place in Malta. The magnificent duomo says Bye to us in the rotunda at Mosta, shadowing colourful cafes and shops...

Ciao Ciao Malta - we will miss it - la vamos a extrañar

Saturday, August 10, 2013

Y se fué otro año - Actualización

La banda de Mosta, Mosta Band como es conocida para los locales, tiene un nivel envidiable. Sus integrantes practican. Y además hay que reconocer que estamos en Europa. Qué tiene que ver? Bueno, en  Europa hay una cultura musical de larga data, no? [N.d.E: seguramente no tiene nada que ver]

Lo cierto es que se llaman la Santa Marija Philarmonic Society of Mosta. Una historia colorida que se remontan a 1905, con registros oficiales comenzando en 1935.

En cada Assunta tocan incansablemente todas las noches: caminan tocando Mosta de arriba para abajo entre el recorrido laberíntico medieval que caracteriza todas las ciudades de Malta. Todo el pueblo, turistas y algunos perdidos expat acompañamos a la banda en su recorrido.

Y además tienen su noche de gala, donde tocan selectas piezas en frente del domo. El año pasado fue Don't cry for me Argentina!

Este año fué, fué... algo que reconozco pero no puedo ubicar el nombre del tema!

Friday, August 9, 2013

Y se fue otro año

Hoy comienzan las fiestas de Santa Marija Assunta, o Ascensión de Santa Maria en Mosta. El Domo de Mosta se engalana, los que vivimos en Mosta también. Y hasta los turistas buscando una noche diferente a las de Paceville(aspirante a Ibiza) se acercan a la Rotunda.

Es la primera noche antes de la gran fiesta el 15 de Agosto, que es el día. Decidimos guardar fuerzas dado que estas noches se alargan hasta pasada la media noche. Y la última corresponde a la procesión, banda y fuegos artificiales.

Hoy también fuegos artificiales, que nos transportan a todos al pasado...

Un año atrás

Apenas llegados a Mosta, Albertina ya veterana de Libia (se alcanza el estatus de veterano rápidamente), y tratando de acomodarnos luego de unas vacaciones en Italia. Haciendo la lista de cosas que faltan hacer para establecerse:

  • ya está listo el permiso de residencia?
  • tenemos platos, cuchillos y cubiertos?
  • las nenas necesitan ver al pediatra y al dentista!
  • auto? compramos o leasing?
  • está bien la casa o buscamos otra?
  • y una larga lista de "cómo aterrizamos en Malta"

Y Mosta nos recibe con su Santa Marija Assunta!

Un año más tarde la situación es similar pero simétrica. Mudanza, pero yéndose, una cierta nostalgia por dejar Malta pronto, pero no el hueco anticipado de Albertina volando a Libia al siguiente día, una lista larga de to do's, donde el único item similar es "cuándo tenemos la visa para Francia?". El resto es similar a un Junio del '12 cuando dejamos Timor-Leste: qué llevamos, qué dejamos? Una gran diferencia sin embargo: esta vez el proceso se transita los cuatro juntos!

Otra Assunta, otro Agosto - Verano del 1942

Por tradición religiosa Santa Marija Assunta tiene su propio peso en la vida social de Malta. Una gran cantidad de iglesias están dedicadas a la Virgen María. Y no solo Mosta se engalana para festejar el evento. Pero en 1942 la fecha cobró otradimensiónn. Una dimensión histórica que traspasó las fronteras de Malta. Durante 1941-1942 Malta estuvo bajo constante ataque de las fuerzas del eje, combinadas de los italianos y alemanes. Bombardeos diarios que hacen palidecer a los bombardeos de Londres. En el verano de 1942 la isla esta llegando a sus últimos limites. En Abril el gobernador britanico escribe a Churchill que si no es posible aprovisionar a la isla de los elementos mas necesarios (comida, combustible y armas, todos por igual), no va a tener mas opcion que rendirla. Y las fuerzas aliadas perderían una posición clave en la guerra del Norte de Africa perdiendo al porta-aviones que no se puede hundir. Churchill consciente de lo que esta en juego asigna alta prioridad a reabastacer Malta.
Convoys que son rechazados o hundidos durante Mayo y Junio empujan a Malta al borde de la hambruna, y casi sin combustible sin capacidad para organizar una defensa de la isla bajo continuos bombardeos.
En Julio de 1942 se comienza la planificación de la Operación Pedestal. Y Churchill mismo pide a Roosvelt uno de los barcos petroleros que solo los norte-americanos poseian. La clave: desarrollar mas de 20 nudos, quizás hasta 25, clave para eludir bombardeos y U-Boats. El Ohio es reasignado a la Royal Navy y se incorpora a un convoy de otros 13 mercantes con mercaderias criticas para Malta. Pero siendo el único petrolero es el mas buscado por los alemanes e italianos. El combustible no tiene que llegar a la isla. La escolta se completa con 2 acorazados, 3 porta-aviones, 7 cruceros y 32 destructores.
El ataque es feroz y a pesar de la escolta llegan a Malta solo 4 cargueros el 14 de Agosto. El Ohio es abandonado unos días antes durante la noche, luego de que impactos de bombas lo dejan inutilizado y haciendo agua. Al otro dia el petrolero sigue a flote... milagrosamente. Lo abordan nuevamente, los marineros se desparraman en diferentes tareas: achique, ingeniería y defensa. Y los destructores comienzan a arrastrarlo a Malta ya a la vista a escasos 5 nudos con suerte.
A pesar de una velocidad que lo hace un blanco de práctica, los destructores lo logran arrastrar hasta el Grand Harbour, y el Ohio es el cuarto carguero que logra atravesar el cerco! (el 5to carguero es otra historia fantástica: dado por hundido varios dias atras, torpedeado y perseguido por U-Boats se acerca a la costa de Tunisia, y luego de esquivar U-Boats y las autoridades francesa cruza a Malta!).
El Ohio entra a Valleta el 15 de Agosto de 1942 festejado y vitoreado por Malteses que desafían el riesgo de los bombardeos. El combustible que carga es la clave para la defensa de la isla. El sitio esta quebrado, Malta no se rinde y el resto es historia. Milagrosamente no se pierde una sola gota del preciado combustible que transporta.
Cual es la probabilidad de que el Ohio cruce ese mismo día la entrada del Grand Harbour? Claramente nadie estaba pensando en un stunt mediático.
Solamente que si pensamos que hay un santo para cada dia, queda claro que cualquier día hubiese sido un milagro. Pero Assunta Santa Marija es muy importante en Malta, y no me pienso perder ningun editorial del Times of Malta recordando el inicio del fin del sitio de Malta!

Monday, July 29, 2013


Beacon by scasagra
Beacon, a photo by scasagra on Flickr.
A week visiting Paris last April. Fantastic views of one landmark there. You like it or not, the Tour Eiffel means Paris.

Trying some night pictures with long exposure and stitching several ones to get a panoramic.

It looked like a beacon in the night for my sailor soul. I didn't know how accurate it was going to be 4 months later!


De visita toda la familia el pasado Abril 2013 en París. Y posteando luego un set incluyendo varias fotos de la torre Eiffel. Que a uno le guste o no es sinónimo de París.

Varias fotos, probando diferentes tiempos de exposición, y componiendo panorámicas con varias fotos.

A un par las titule Beacon, en concordancia con mi parte de navegador. Nunca me imagine que 4 meses después iba a ser realmente un Faro!


Monday, July 8, 2013

Vinieron y se fueron - esperamos que contentos

Vinieron y se fueron

Durante Abril, Mayo y Junio tuvimos la oportunidad de ver planetas, satelites, cometas y visitantes mas alla de la nube de Oort, aun no sabemos si en orbita muy excentricas o en pasaje.
En oleadas y rítmicamente, en stacatto y de largo plazo nos visitaron Nancy, la abuela, el abuelo, la tía y la mamá que siempre se hace un hueco en sus toures.
En su segunda visita a Malta Nancy reforzo su conocimiento del sistema laberintico de calles. A pesar de renovados esfuerzos fue dificil apartarla de su incansable lucha contra la entropia. Al pie del cañón y con precisión que los ex administradores de la isla envidiarían impuso un ritmo metronómico al día a día. Y así las chicas se levantaban a las 0730hs con su desayuno y almuerzo para el colegio listo, la lista de cosas para comprar cada semana, se mantuvieron rodilleras y coderas que los 5 y los 9 años castigan sin piedad, la merienda lista a las 1700hs, el baño luego, la cena y a la cama a las 2030hs.

La lucha infatigable contra la entropía
Nancy retratada por Emma

Eloisa aprende a cocinar con Nancy

"Que no se me caiga Emma" [y el padre donde esta???]

Preparamos toallas, protector solar, leche de chocolate, te, agua, galletitas, mallas y ropa de cambio! Y después nos fuimos a Comino!

Clave para que la foto salga [un backstage]

Del playground a Xrobb, pero aún así nada se le escapó

Y no solamente con el colegio se llena el dia, tambien con gimnasia artistica. Y con ayuda de las intérpretes Emma y Eloisa Nancy ha podido manejarse con el taxista, el del correo que deja cosas en casa, la verdulera y en la cafetería de la rotonda de Mosta. Durante los primeros 12 días de Mayo el soporte adicional fué crítico mientras uno asistía al curso de IDC y OWI (saliendo de casa a las 0730 y volviendo a las 1900-2000 incluyendo sábados y domingos inclusive).
Más crítico aún durante los viajes a París y Roma. Importantes descensos de la órbita en Libia del otro progenitor durante estas ausencias de la isla.

Vuelos orbitales
De paseo por Mdina

Quedan poco en Malta, pero feliz

Hoy las llevo al colegio

Eglé, Nancy y Albertina por Emma

Saludos desde Libia

En Libia se zambulle al mar

Mes clave Junio 2013

Por varias razones las mitades de año tienen una gran densidad de eventos:
Esta vez se completó el cuadro con la llegada de la abuela, la tía y el abuelo:

Nos perdimos en el aeropuerto, pero pronto nos reencontramos

Por suerte llegó a horario. Y Albertina de Libia una hora antes!

Eglé de vuelta por los pagos

En Sliema, por Emma

Cumpleaños de Eloisa

Emma y el abuelo en Sliema

Y sus correspondientes partidas que se extendieron hasta Julio [aclaración de la redacción: sólo hasta el 1ro de Julio]

Despidiendo a Nancy, por Emma

Se va la abuela

Roberto por Emma

Después de Barcelona, Francia, Austria y Malta, llega el momento de volver

Ultimo capuccino

Señora, camine y dé toda la vuelta, como yo!

Juntos en familia

Todos juntos de paseo por Malta y Gozo, asistiendo a cumpleaños, visitando playas, templos y ciudades.

De paseo por Malta
En el ferry a Gozo

Azure Window

Il-Tuffieja Bay y los colores de saudade

Owen se empieza a entusiasmar: "Sacáme una foto acá, qué vista!". Desde Il-Vedutta, casi todo Malta

Remojamos tobillos en Golden Bay

Otra foto, otra foto!

En Tuffieja Bay

Parada obligatoria en McDonalds de Sliema para alimentar a las más pequeñas

Que después vino el paseo en barco por el Grand Harbour

De excursión por Manoel Island, Valleta y las 3 Ciudades


Almuerzo en Il_Vedutta, Rabat

Blue Grotto, en el fondo Filfla

Almorzando en Blue Grotto

"Estoy aburrida". Eloisa y su cacho de cultura

Finalmente lo convencimos al Owen de visitar Co Cathedral of St John (sí, quedó impresionado)

A mí me gusta visitar museos
Templos neolíticos: Hagar Qim


Blue Grotto, a sus espaldas Libia

Desde Fontanella en Mdina, con vista a casi toda Malta

EN la pjazza central de Mdina, y la catedral

"A dónde vamos ahora Silvio, mirá que estoy cansado y tengo que leer El Clarín", Roberto descansa con la puerta principal de Mdina a sus espaldas

Y a Rabat vamos...

Esperando mientras coordinamos siguiente excursión

Domingo por la mañana mercado de pescadores en Marxalock

Los pescados huelen mal, pero mejor darle de comer pan a los peces

En la pjazza de Marxalock y, obviamente, la catedral de fondo
Parada en Xrobb. "Acá me quedo, si la vista, la vista"
"Sacáme una foto de esta playa de piedra"

"Por esta pizza vale la pena venir a Malta!"
Y acá Xrobb, la vista que no quiso bajarse del auto (reconozco que el sol estaba en su mejor momento: matador

Falta de perspectiva

Experimentos en percepción, cómo hacen los magos y la falta de visión cuando no se miran las cosas con otras perspectivas quedaron claramente demostrados en este experimento. Contemos:

  • Niñas: 2
  • Tía: 1
  • Abuela: 1
  • Abuelo: 1
  • Nancy: sólo hay una
  • Progenitores: 2
Si el SUM de la columna es correcto éramos 8! Legalmente en el auto Citroen C4 sólo pueden ir 5. Apretando un poco quizás podemos llevar uno más. Mientras me enfrascaba en la lógica de cómo resolver el problema de llevar de una orilla a otra al zorro, la gallina y el grano en la menor cantidad de viajes siempre hay una manera obiva de resolver el problema en la realidad: "porqué no alquilaste una van?", pregunta Albertina apenas llegada. Y se hizo la luz. Y nos fuimos a Europcar, donde compramos el auto, y "Hola Casagrande, cómo anda el Citroen? Qué lo trae por aquí de vuelta?", nos recibe el director y el gerente. A pesar de que ya es alta temporada y tienen pocas vans y todas alquiladas o reservadas, se las arreglan para tener una para nosotros para el siguiente día:

De paseo en un auto feo
Todos listos para partir

Vamos al colegio, y vienen Nancy, La Abuela, Mamá y por supuesto Emma y Eloisa!